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Toutes les grandes histoires, questions, réponses et incertitudes du golf en 2021

Toutes les grandes histoires, questions, réponses et incertitudes du golf en 2021

L’année a changé, mais le golf sur le PGA Tour sera en grande partie comme nous l’avons vu à la fin de l’année 2020 : pratiquement aucun spectateur, des tests COVID-19 hebdomadaires et des retraits possibles, Dustin Johnson comme solide numéro 1 mondial, Bryson DeChambeau qui bombarde les tee-shirts, et des spéculations sans fin sur l’endroit où Tiger Woods jouera et son niveau de compétitivité.

Après une pause de 13 semaines en raison de la pandémie de 2020, le PGA Tour a repris en juin et a joué 23 semaines de tournoi d’affilée, la seule interruption étant prévue pour Thanksgiving. C’était un exploit assez remarquable, compte tenu de tous les défis COVID-19 qui comprenaient le déplacement des joueurs et des caddies vers des endroits différents et de l’absence de bulle comme c’est le cas pour plusieurs sports d’équipe.

Le spectacle reprend cette semaine au Sentry Tournament of Champions à Hawaii – normalement réservé aux vainqueurs des tournois de l’année précédente, mais cette fois-ci à ceux qui ont participé au Tour Championship, afin d’élargir le champ d’action – et devrait se poursuivre sans interruption jusqu’aux éliminatoires de la FedEx Cup et au Tour Championship en août.

Les pouvoirs publics savent mieux comment traiter le coronavirus dans une atmosphère de compétition, et la possibilité d’effectuer des tests rapides et de recourir aux différents vaccins permet d’espérer que d’ici le printemps ou l’été, des groupes de spectateurs plus importants pourront revenir.

En attendant, voici plusieurs scénarios à suivre pour la reprise de la saison du PGA Tour.

La quête du tigre à 83

La quête du tigre à 83

Il y a un an, il semblait que ce n’était qu’une question de temps avant que Tiger Woods n’éclipse le record de Sam Snead sur le PGA Tour, avec 82 victoires. Il avait gagné de manière convaincante au Japon pour égaliser Snead. Il a terminé quatrième au Hero World Challenge. Il a été le meilleur joueur de la Coupe des Présidents en Australie, où Woods était le capitaine de l’équipe américaine.

Il a ensuite terminé à égalité à la neuvième place de sa première épreuve de 2020 … et n’a plus jamais reniflé la compétition.

Woods s’est plaint d’une raideur du dos lors du week-end du Genesis Invitational, où il a terminé dernier parmi ceux qui ont fait la coupure. Il a ensuite sauté quelques tournois traitant de ces questions avant la fermeture de la pandémie. Il s’est déclaré prêt à partir lorsque le golf a repris, mais Woods a attendu plus d’un mois pour revenir. Et il n’a tout simplement plus jamais été le même.

Qu’il s’agisse de la tension mentale liée à la pandémie, de la difficulté de s’enflammer sans spectateurs pour faire du buzz, de problèmes de dos, d’un manque de préparation ou d’une combinaison quelconque, l’attraction numéro un du jeu a lutté, ne finissant jamais mieux que 13 coups du vainqueur. Il a manqué le cut à l’U.S. Open et son meilleur résultat a été un match nul pour la 37e place au championnat PGA.

Il a fêté son 45e anniversaire le 30 décembre, et il doit être difficile de croire que seuls cinq joueurs – dont un il y a plus de 100 ans – ont remporté un championnat majeur à cet âge ou plus.

La plupart des questions restent donc les mêmes pour Woods : Peut-il être physiquement capable de s’entraîner et de se préparer, ce qui lui donne la meilleure chance de réussir ? Lorsqu’il se sent bien, Woods est encore tout à fait capable de gagner. Le problème est de savoir combien de fois il sera dans cet état ? Il reviendra probablement dans le courant du mois au Farmers Insurance Open, où le site de Torrey Pines accueillera également l’US Open 2021.

Des tests et encore des tests

Rien n’a changé en ce qui concerne la manière dont le PGA Tour organisera les tournois dans l’environnement de la pandémie. Il a adapté ses protocoles au fil du temps et exigera des joueurs qu’ils se soumettent à des tests à domicile avant de se rendre à un événement et à nouveau sur le site du tournoi avant d’être autorisés à accéder au terrain de golf. Il en va de même pour les caddies.

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Bien que le Tour ait évité des problèmes majeurs en 2020, plusieurs joueurs de haut niveau ont quand même été testés positifs au COVID-19 et ont manqué des tournois, notamment Dustin Johnson, Adam Scott et Tony Finau. Sergio Garcia, qui a remporté le Masters en 2017, a manqué le tournoi – et son premier grand championnat depuis 1999 – à cause du coronavirus.

Le plus grand problème auquel la tournée est confrontée est la complaisance. Comme nous tous, les joueurs et les caddies sont fatigués des tracas que la pandémie a engendrés. Ils ont fait une bonne course et il est facile de baisser sa garde, surtout parmi ses amis et ses collègues. Les tests vont se poursuivre, et il y aura inévitablement des cas positifs qui entraîneront des retraits.

Spectateurs

Comme la plupart des autres sports, les tournois de golf sans spectateurs ont pris de l’âge. Le rugissement de la foule et le fait de voir les fans s’aligner sur les cordes nous manquent cruellement. Bien que certains tournois soient autorisés à accueillir un petit nombre de spectateurs, la situation ne sera pas normale pendant au moins les deux premiers mois de 2021 – et probablement au-delà.

Cela inclut le Waste Management Phoenix Open, généralement le tournoi le plus fréquenté, avec plus de 100 000 personnes sur place pour le tour du samedi et un nombre impressionnant de participants tout au long de la semaine.

Le tournoi prévoit d’accueillir jusqu’à 8 000 spectateurs par jour, ce qui serait de loin le plus grand nombre de participants depuis la reprise des compétitions. Si les chiffres du coronavirus se calment, il est également probable que nous assisterons à un léger relâchement des restrictions lorsque la tournée reviendra en Floride en mars. Lors du championnat des joueurs – le premier événement annulé – il est probable qu’il y aura quelque chose qui ressemblera à ce qui se passe au TPC Scottsdale.

Et les maîtres ?

Le premier tournoi de l’année est dans moins de 100 jours, soit à environ 50 jours de la victoire de Johnson lors du Masters reporté en novembre. Même s’il était agréable de voir tout l’Augusta National sans spectateurs, ce sera bien mieux s’ils peuvent être de retour. Le bruit contribue à faire des Masters les Masters. Il est cependant peu probable qu’une salle pleine soit autorisée.

Mais que diriez-vous de 10 000 par jour ? C’est à peu près le nombre de personnes qui ont traversé le terrain pour l’inauguration de l’Augusta National Women’s Amateur le samedi précédant les Masters de 2019. Peut-être que cela peut fonctionner à nouveau, avec une version accrue de tests rapides – comme le président Fred Ridley l’a suggéré, le club est en train d’étudier. Nous devrions avoir des réponses d’ici la fin du mois.

Le DJ continue

Il sera intéressant de voir comment Johnson se débrouille cette semaine à Maui, pour son premier départ depuis sa victoire au Masters. Il s’agit d’un tournoi typique où il est très performant et où le lieu lui convient parfaitement. Il pourrait être excusé si sa motivation diminue après une année incroyable qui l’a vu remporter son deuxième grand championnat, la FedEx Cup et deux autres tournois. Johnson n’aurait peut-être pas voulu voir l’année se terminer. Mais maintenant, il est de retour et la défense du titre au Masters n’est pas loin.

Le Bryson

Bryson DeChambeau a transformé son corps en 2020, et les résultats ont été impressionnants. Non seulement il a pris plus de 40 livres, mais il a aussi pris du muscle et s’est mis à frapper la balle à des longueurs extraordinaires. DeChambeau a mené le PGA Tour en distance de conduite, avec une moyenne d’un peu plus de 322 mètres. Cela signifie qu’il a gagné environ 20 mètres par rapport à sa moyenne en 2019.

Ce résultat a permis à DeChambeau de faire passer certains trous à par 4 pour des idiots. Il a remporté l’US Open par six coups et a été le seul joueur à Winged Foot à être en dessous de la normale. Et pourtant, il s’est battu aux Masters, où la longue balle lui a parfois causé des problèmes.

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Ne vous attendez pas à ce que cela le change. DeChambeau semble plus engagé que jamais, et il sera fascinant de voir si cela se traduit par d’autres victoires.

Malheur à Brooks

Comment Brooks Koepka se remettra-t-il d’une année marquée par les blessures ? Le problème de genou qui est apparu en 2019 et qu’il pensait avoir résolu grâce à une procédure à base de cellules souches, s’est aggravé lorsqu’il a glissé sur un chemin et ne semblait plus pouvoir se rétablir en 2020. Koepka ne s’en est jamais servi comme excuse, mais il était clair qu’il n’était pas au mieux de sa forme. Et ses résultats l’ont montré, puisqu’il a manqué cinq coupes et a eu des difficultés uniques.

Koepka a glissé à la 12e place mondiale après avoir commencé l’année à la première place, et après avoir remporté quatre tournois majeurs en trois ans, sa seule chance était à la PGA, où il était à portée de frappe avant le dernier tour, pour ne tirer qu’à 76. Quelques semaines plus tard, Koepka n’avait pas réussi à se qualifier pour les éliminatoires de la FedEx Cup et avait manqué l’US Open. Il semble que la santé de son genou soit la clé d’un retour réussi cette année.

La résolution de JT

Aussi bonne qu’ait été l’année 2020 pour Justin Thomas, on a le sentiment qu’il était loin d’être satisfait. Il a gagné le WGC-FedEx St. Jude, mais il a laissé filer ses chances de gagner le Workday Charity Open et le Zozo Championship. Il était en marge de la compétition à l’U.S. Open et au Masters, mais il n’a jamais vraiment été dans le coup, une troisième année consécutive sans ajouter à son seul titre majeur. Pourtant, en 20 épreuves, Thomas a obtenu 11 places dans le top 10, avec deux victoires, deux secondes et deux tiers. Il s’y met souvent. Cherchez un grand 2021 de JT.

La Ryder Cup

Avec beaucoup de consternation, la Ryder Cup 2020 a été reportée au mois de septembre de cette année, et nous espérons que la PGA of America et le European Tour seront récompensés pour leur patience et leur prévoyance. Si elle avait été jouée en septembre dernier, elle l’aurait été avec un petit nombre de spectateurs, maximum. Quiconque a regardé les Masters sans eux sait que les plus grands événements sont vraiment marqués par la foule. Il n’y a pas d’événement de golf où cela soit plus vrai que la Ryder Cup. L’environnement bruyant est une grande partie du spectacle.

Alors à quoi peut-on s’attendre en septembre ? Il est certain que d’ici là, une bonne partie de la population devrait être vaccinée. Cela semblerait être une simple étape vers le franchissement des portes du détroit de Whistling par les spectateurs.

Quant à la compétition elle-même, la quête de la victoire pour chaque équipe se renouvelle sérieusement maintenant. D’autres points sont en jeu. Pour l’équipe américaine, le capitaine Steve Stricker aura six choix importants, Johnson, DeChambeau, Thomas, Koepka, Collin Morikawa et Xander Schauffele conservant les six premières places automatiques.

Patrick Reed, Webb Simpson et Finau sont à proximité. Tiger, 17 ans, peut-il participer à la dernière édition de la Ryder Cup en tant que joueur à 45 ans ? Il semblerait qu’il doive être dans le top 10 pour justifier un choix.

Pour l’Europe, le capitaine Padraig Harrington obtiendra quatre joueurs de la liste des points du circuit européen, cinq de la liste des points mondiaux et aura ensuite trois choix importants. Le European Tour n’a pas attribué de points à la Ryder Cup après son redémarrage, ayant bloqué des points avant l’arrêt. La liste mondiale (Sentry Tournament of Champions) et la liste du circuit européen (Abu Dhabi HSBC Championship) relanceront toutes deux le processus.

Tommy Fleetwood est en tête de la liste européenne, tandis que Tyrrell Hatton est en tête de la liste mondiale.

Et Rory ?

Rory McIlroy sera sans doute au détroit de Whistling, mais bien avant cela, il devrait se remettre d’une année 2020 morose.

McIlroy a terminé quatre fois dans le top 10 et était classé numéro 1 mondial avant l’arrêt. Bien qu’il ait fait partie du top 10 au Tour Championship, à l’U.S. Open et au Masters, il n’a jamais participé à la compétition. Et il a passé toute l’année sans finir ni premier ni deuxième.

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Il est clair que le retour de la fermeture a eu un impact. McIlroy a admis avoir eu des problèmes avec l’atmosphère sans ventilateur. Sa femme a également donné naissance au premier enfant du couple fin août. McIlroy prévoit de commencer l’année 2021 plus tard ce mois-ci à Abu Dhabi.

Les majors

Après les Masters, le championnat de la PGA est prévu du 20 au 23 mai sur l’Ocean Course de l’île de Kiawah en Caroline du Sud. McIlroy y a remporté la première de ses deux PGA en 2012. L’U.S. Open revient à Torrey Pines à San Diego, le site du titre épique de Woods en 2008, du 17 au 20 juin. Et l’Open, qui a été reporté en 2020 pour la première fois depuis la Seconde Guerre mondiale, doit être joué au Royal St. George’s à Sandwich, en Angleterre, du 15 au 18 juillet. Darren Clarke a remporté The Open la dernière fois qu’il a été joué à Sandwich en 2011.

Pour tous ces tournois, c’est la même histoire concernant les spectateurs : attendre et voir. Les vaccins, les restrictions gouvernementales et les tests auront tous un impact majeur.

Les luttes de la Jordanie

Au début de la nouvelle année, Jordan Spieth est classé 82e au monde. Il y a trois ans à cette époque, il était deuxième. L’année dernière encore, il était 44e. Sa glissade reste déroutante, car les efforts et la positivité ne manquent pas de la part de Spieth – dont la dernière victoire a été l’Open de 2017 à Royal Birkdale.

Ce qui est troublant, c’est que Spieth a passé toute l’année 2020 sans lutter. Il n’a pas terminé dans le top 3 – en fait, son dernier top 3 était son match nul pour la troisième place au championnat PGA 2019. Il n’a eu que deux top-10 et a manqué six coupes.

Un joueur à surveiller

Will Zalatoris était classé 672e au monde à la fin de l’année 2019 et n’avait pas de statut sur le PGA Tour. Il est maintenant 59e et est sur le point d’obtenir une invitation au Masters s’il parvient à se hisser parmi les 50 premiers d’ici la fin mars.

Zalatoris s’est classé dans trois top-10, dont une sixième place à égalité à l’US Open, et a obtenu un statut spécial de membre temporaire pour la saison 2020-21. Cela signifie qu’il peut accepter des exemptions de sponsor illimitées pour tenter d’obtenir sa carte du PGA Tour. Le nombre de points FedEx qu’il a accumulés jusqu’à présent lui permet de se classer facilement dans les 20 premiers. Il est donc en bonne voie.

Chaque fois que Zalatoris se classera dans le top 10, il gagnera une place dans la prochaine épreuve de plein champ, et il pourra sans aucun doute obtenir d’autres exemptions. La clé, c’est quelques autres bonnes places pour se frayer un chemin jusqu’aux Masters.

Un dernier mot (pour l’instant) sur Charlie Woods

Au cours d’une année autrement sombre pour Tiger Woods, il était agréable de le voir participer au championnat PNC avec son fils, Charlie, qui, à 11 ans, a fait preuve de prouesses au golf tout en imitant son célèbre père dans presque tous les domaines. Leur relation au golf s’est intensifiée pendant la fermeture de l’économie mondiale, et nous espérons que la progression de Charlie – probablement par des voies plus privées – maintiendra Tiger engagé.

Une chose était claire, cependant : Tiger n’était pas très à l’aise avec la situation. Ses réponses aux questions sur son fils ne révélaient pas grand-chose, et il voulait naturellement freiner tout battage publicitaire. Le fait qu’il se soit engagé dans l’événement reste une surprise.

Mais voici un élément qui pourrait le réconforter : Un bon nombre d’observateurs ont été émus par la scène et heureux de voir Tiger, du moins pour un court instant, révéler un côté plus intime de lui-même. Et quel enfant qui a regardé cela ne serait peut-être pas inspiré de reprendre le jeu ? Tout comme Tiger l’a fait pour le grand public il y a plus de 20 ans, il est facile de voir de nombreux enfants tirer sur leurs parents pour jouer au golf.

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