Maui Musings : 5 questions pour une nouvelle année dans le golf

KAPALUA, Hawaii – Justin Thomas et Xander Schauffele discutaient de la qualité d’un certain coup de golf, n’appartenant à aucun des deux, lorsque la conversation a tourné à l’autodérision.

« Si vous voulez savoir comment accrocher un bois 3 dans la poubelle, je peux vous aider », a déclaré Thomas.

« Si vous avez besoin de savoir comment faire un 3-temps », a répliqué Schauffele, en pointant vers le 18ème green de Kapalua.

Thomas a frappé un tel coup l’année dernière lors du Sentry Tournament of Champions et cela a failli lui coûter cher. Il a fait un bogey sur le dernier trou, ce qui a semblé ouvrir la porte à Schauffele jusqu’à ce que son par à trois putts mène à un playoff à trois que Thomas a gagné.

Il est temps de se tourner vers l’avenir, et compte tenu de la façon dont l’année 2020 s’est déroulée, on peut espérer qu’elle ne pourra que s’améliorer. Voici cinq sujets à considérer avant qu’Hudson Swafford ne frappe le premier coup de la nouvelle année :

Rickie Fowler a été interrogé la dernière fois qu’il a entendu quelqu’un l’acclamer. Pas quelques applaudissements de bénévoles ou de membres du personnel sur un terrain de golf, mais un véritable applaudissement à gorge déployée. Il a repensé au jeudi du championnat des joueurs, la veille de la fermeture du golf par COVID-19.

« C’était un mauvais parcours, mais je dois penser qu’il y avait peut-être un bon coup là-dedans », a-t-il dit.

Le golf n’a pas été le même sans eux. On a demandé à Schauffele quand il pensait qu’ils pourraient revenir et il a dit : « Avec un peu de chance, le plus tôt possible. »

Il y aura un petit rassemblement de personnes assises autour du 18ème green à Kapalua, mais elles ne peuvent aller nulle part ailleurs. Aucun fan à Honolulu ou en Californie (le Genesis Invitational n’a pas annoncé de plan, mais vu les circonstances à Los Angeles, on ne peut s’attendre à aucun fan). L’Open de Phoenix prévoit d’accueillir 8 000 spectateurs, soit une fraction de son public habituel.

La prochaine décision revient à la Floride, dans deux mois environ, qui commence à avoir l’impression que c’est pour bientôt. La grande question est celle de l’Augusta National. Et personne n’est plus concerné que les responsables de la Ryder Cup.

Aucun autre tournoi de golf ne dépend autant du bruit que la Ryder Cup, c’est pourquoi elle a été reportée à partir de septembre dernier. Cette fois, elle n’aura peut-être pas d’autre choix que de jouer avec ou sans les supporters.

Les six premiers en 2021 sont Dustin Johnson, Bryson DeChambeau, Thomas, Brooks Koepka, Collin Morikawa et Schauffele. Cette fois, le capitaine américain Steve Stricker a droit à six choix, et il lui reste huit mois et quatre majors pour savoir qui sera là et qui devrait être là.

Tiger Woods est au numéro 17 et ne joue pas très souvent. Vaut-il la peine d’avoir un autre choix ? Phil Mickelson a joué dans toutes les Ryder Cup depuis 1995 – Morikawa n’était même pas encore né à l’époque. Il aura 51 ans en juin et approche du deuxième anniversaire de sa dernière victoire. Depuis la dernière Ryder Cup, Lefty a terminé avec 84 coups de retard dans les cinq majeures qu’il a remportées.

Le golf américain est profond. Et jeune.

En comptant la FedEx Cup et non le score brut du Tour Championship, Johnson a gagné ou s’est classé deuxième dans six de ses sept derniers tournois. L’exception a été l’égalité à la sixième place à l’U.S. Open.

C’est pourquoi il n’est pas seulement numéro un mondial, mais il a le plus grand écart par rapport au numéro deux depuis Rory McIlroy au début de l’année 2015.

McIlroy, Jason Day, Jordan Spieth et Justin Thomas ont tous eu des moments de gloire. Le plus dur a été de le maintenir tout au long de l’année. Depuis Woods en 2009, personne n’est resté numéro 1 une année entière.

Jon Rahm et Thomas sont derrière Johnson, et tous deux sont capables de grandes années. Bryson DeChambeau se balance de plus en plus vite et promet d’atteindre de nouvelles frontières.

Le mois de mars s’annonce comme une étape importante pour décider du sort des Jeux olympiques. Peu importe qui représente quel pays, cela pourrait être un énorme revers pour le golf s’il veut poursuivre sur sa lancée après son retour réussi aux Jeux olympiques de 2016. Il faut que la médaille d’or ait une signification réelle.

C’est le cas pour Justin Rose. Il a gagné à Rio de Janeiro, mais le délai d’un an n’a pas amélioré ses chances de revenir. L’année dernière, Rose s’est classé huitième au monde, le joueur le mieux classé de l’équipe de Grande-Bretagne. Aujourd’hui, il est n° 35, le cinquième joueur britannique, et les pays n’obtiennent plus que deux joueurs – quatre au maximum – s’ils font partie des 15 premiers.

La bataille pour porter le Stars & Stripes s’annonce plus féroce que jamais, surtout avec 11 Américains parmi les 15 premiers. Cela commence avec Johnson, qui n’avait pas l’intention de jouer au début de l’année dernière parce qu’il ne voulait pas être épuisé à l’approche de l’après-saison de la FedEx Cup.

Quant à Woods ? Il a commencé l’année dernière à la 8e place, quatrième parmi les Américains. Maintenant, il est au 41e rang. Sa flamme olympique vacille.

Il y a un an, battre le record du PGA Tour avec la 83e place semblait plus être un « quand » qu’un « si ». Maintenant, c’est probablement quelque chose entre les deux, et seulement parce qu’il est Tiger Woods.

La pandémie a été perturbatrice, tout comme sa santé en mars (Woods n’a pas joué pendant un mois avant la fermeture du golf). Après avoir commencé l’année en brisant le par sur les quatre parcours et en se classant neuvième à Torrey Pines, Woods n’a plus jamais joué. Dans les sept tournois suivants où il a fait le cut, Woods a terminé en moyenne plus de 18 coups derrière le vainqueur.

Le record est toujours à une victoire. Et il est toujours Tiger Woods. Mais ça ne devient pas plus facile. Seuls trois joueurs plus âgés que Woods (45 ans) ont remporté une majeure – Jack Nicklaus, le vieux Tom Morris et Julius Boros.

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