DÉLICIEUX DONÉGAL

Le rédacteur en chef de Golf News, Nick Bayly, profite d’une visite de certains des meilleurs links du comté de Donegal, y compris le St Patricks Links récemment ouvert à Rosapena, qui devrait élever la barre encore plus haut dans une partie du nord-ouest de l’Irlande qui a déjà plus que sa foire part des richesses golfiques

Ceux qui ont une disposition nerveuse quand il s’agit de voler feraient mieux de fermer les yeux et de saisir fermement la main de la personne assise à côté d’eux lorsqu’ils atterrissent à l’aéroport de Derry par une journée venteuse. Avec les ailes de notre jet Loganair de 48 places plongeant de cette façon et dans le vent de travers de 30 mph et l’avion semblant sur le point d’atterrir dans l’eau, je craignais que mon voyage de golf à Donegal ne soit un peu plus court que j’avais espéré.

Heureusement, le pilote qualifié nous a fait atterrir en toute sécurité sur la terre ferme, au-delà des eaux glacées de l’Atlantique Nord qui se terminent à quelques mètres du début de la piste. Après une sorte de frein à main à l’atterrissage, tous les passagers ont débarqué avec le regard de soulagement normalement réservé aux visages de golfeurs débutants qui peuvent frapper le coup de départ du premier coup sans casser de vitres ni blesser un passant innocent. .

Météo mise à part, voler de Londres Stansted à Derry est un jeu d’enfant si vous venez du sud-est de l’Angleterre, comme moi, avec un vol de 65 minutes qui vous emmène à la périphérie de la ville, et à seulement quelques minutes en voiture de la plupart des les magnifiques terrains de golf de la région. Le temps que j’ai passé en Irlande du Nord était le temps qu’il fallait pour traverser la banlieue ouest de Derry, et alors que les panneaux de signalisation sur l’A2 allaient de miles en miles et que le prix de l’essence était en euros et non en livres, je n’ai pas pris un spécialiste des fusées ou même un professeur de géographie pour réaliser que j’étais maintenant dans la République.

Un peu plus de 45 minutes après avoir quitté Derry, je franchissais les portes du Ballyliffin Golf Club pour le premier match de mon itinéraire à trois parcours, les 18 trous de championnat proposés au Glashedy Links.

L’autre parcours de Ballyliffin, le Old, comme son nom l’indique, est antérieur à Glashedy Links d’environ 22 ans, mais c’est le nouveau venu qui est légèrement mieux noté dans le classement des parcours grâce à la vision et aux compétences de Pat Ruddy. Ruddy, qui s’est fait connaître en créant l’European Club, au sud de Dublin, a vu pour la première fois le terrain qui occupe aujourd’hui le terrain de Glashedy en 1992 – la même année d’ouverture de l’European Club – lorsqu’on lui avait demandé de venir rénover les bunkers du Vecchio Corso. Son enthousiasme était tel qu’il a dit au club d’oublier ce projet de bunker et de se concentrer plutôt sur le développement d’un nouveau parcours. Trois ans plus tard, et juste avant que le gouvernement irlandais ne réprime le développement de Linksland, Glashedy Links a ouvert le jeu.

Avec le parcours habilement entrelacé avec le Old Course, la vue depuis le point de vue surélevé du bar du clubhouse peut être assez écrasante, avec un vaste paysage lunaire de dunes entrecoupées d’un étrange ruban d’herbe plus recoupée s’étendant aussi loin que la terre rencontre la mer, entre lesquels se trouvent 36 trous de golf de championnat – quelque part.

Le nouveau parcours tire son nom de l’énorme Glashedy Rock qui peut être vu sous tous les angles et établit des comparaisons avec Turnberry. Mesurant 7 200 mètres des arrières et avec neuf normales 4 sur 400 mètres, le Glashedy représente un test sérieux du talent de tout golfeur, et bien que j’aie joué les tees blancs avant les plus gérables (6 385 mètres), des rafales de vent de 20 à 30 mph soyez assuré qu’il a été à la hauteur de mes capacités limitées.

Avec des fairways étroits, des bunkers profonds et abondants, et des roughs encore plus profonds et plus pénaux, frapper en coup droit est essentiel si vous voulez sentir le par et ne pas manquer un seau de balles. Le neuf sortant est entre 400 et 500 mètres plus court que l’avant, selon les tees à partir desquels vous jouez, bien que cela soit compensé par deux des trois par 3 du parcours arrivant à 5 et 7. Le tour commence par un début difficile , avec trois normales 4 consécutives de plus de 400 mètres offrant un examen minutieux précoce, notre groupe s’entraînant dans de nombreux bunkers. Le quart par-5 a présenté ma première observation d’un birdie, avec le green accessible avec deux coups assistés par le vent. Avec des dunes imposantes de chaque côté du fairway étroit, c’est un trou parfaitement cadré qui ravit l’œil. Le sixième, un dogleg par 4 de 370 verges est un autre point culminant personnel des neuf sortants, avec un entraînement bien placé au « genou » qui laisse un coup court dans un green incliné. Par ici a été célébré comme un oiseau.

Le 7e de 160 mètres, le deuxième des trois pars, semble quelque peu en décalage avec le reste du parcours, le tee s’élevant à 100 mètres au-dessus d’un green protégé par un grand étang sur le côté droit. Avec une tempête qui se préparait alors que nous luttions pour nous relever sur le tee surélevé, nous nous sommes amusés, bien qu’aucun de nous n’ait trouvé le green lors de notre première, voire deuxième tentative. NR tout autour.

La série de cinq par 4 consécutifs de 8 à 12 semble un peu répétitive si vous regardez le tableau de bord, mais la réalité présente des défis nettement différents, et 11 et 12 sont d’excellents exemples de leur type. Les choses se réchauffent au 13, un magnifique par 5 qui se niche dans les dunes, tandis que le par 3 14 est un trou de descente glamour qui se joue à seulement 120 mètres des tees blancs à un green protégé par un bunker avant profond et des descentes abruptes sur le dos et côtés.

Les trous 15, 16 et 17 sont souvent joués contre le vent dominant, le 17e de 544 verges ressemblant à l’un de ces trous qui ne se terminent jamais – oui, j’ai frappé un sept et je n’étais pas trop mécontent – tandis que le tour se termine par un légèrement dogleg par 4 de gauche à droite discret de 390 verges joué sur un green incliné. Dans l’ensemble, le Glashedy est un biscuit dur, rendu encore plus dur lors de ma visite par le vent et la pluie, même si j’imagine qu’il vous battrait un peu moins lors d’une journée d’été calme et ensoleillée.

Pour moi, il y a peut-être trop de trous où prendre le driver semblait une option trop risquée compte tenu de la pénalité pour avoir raté le fairway, ce qui laissait de très longs deuxième et troisième coups dans des greens qui n’étaient pas tous conçus pour accepter des approches basses. Pourtant, c’est une expérience exaltante et qui vous donne envie d’être un meilleur golfeur, ce qui devrait être dit de tout parcours qui revendique le statut de véritable championnat.

Après le golf, mes deux compagnons de voyage et moi nous sommes enfermés à l’hôtel Ballyliffin voisin pour un R & R bien nécessaire, et où une tarte au steak et quelques pintes de substance noire, suivies d’une nuit de sommeil réparatrice, ont restauré les batteries avant le suivant visite d’une journée à Rosapena, à environ une heure de route.

Alors que les régions côtières du monde deviennent un champ de bataille entre les exigences économiques du tourisme et la volonté de protéger l’environnement naturel, il est de plus en plus rare – et à juste titre – de trouver des terrains que toutes les parties conviennent qu’il est acceptable d’aménager pour un nouveau parcours de golf. sur. Les développeurs derrière St Patricks Links, le troisième parcours de 18 trous du Rosapena Resort, situé directement sur les rives de Sheephaven Bay, ont eu la chance de ne pas avoir de tels problèmes lorsqu’il s’agissait d’ajouter un autre parcours aux deux qu’ils proposaient déjà.

C’était principalement parce que le site du nouveau parcours était déjà le site de deux aménagements préexistants et, me dit-on, plutôt banals que le célèbre architecte de parcours de golf Tom Doak a été chargé de transformer en une ceinture absolue pour rejoindre le prestigieux Old Les parcours Tom Morris et Sandy Hills attirent depuis des décennies des golfeurs du monde entier à Rosapena. Le projet initial de mise en œuvre de la transformation a été interrompu par la crise économique qui a éclaté en 2008, et ce n’est qu’après le transfert de propriété de Rosapena en 2012, et l’investissement de la famille Casey qui a suivi, qu’il est prévu de développer le site de 300 acres dans un nouveau monde des liens de classe ont été relancés.

La construction sur St Patricks Links a commencé en 2018 et avec ou sans quelques vents négatifs causés par la pandémie, le terrain a été ouvert au jeu à l’été 2021. Bien sûr, dans un monde où les gens jugent rapidement, certains premiers rapports indiquaient que le était surestimé et trop cher, tandis que d’autres critiques avaient des opinions diamétralement opposées, s’extasiant sur le cadre magnifique, la conception unique du trou et l’ampleur de l’ambition.

Malgré tous ces points de vue contradictoires dans ma tête, je suis arrivé au premier tee de Patricks Links avec un esprit ouvert et une tête claire – j’ai évité le whisky – et je me suis préparé à le juger uniquement sur mon expérience du jour. Après m’être enregistré au pro shop de Portakabin – le club-house principal du golf se trouve à plusieurs kilomètres sur la route à côté de l’hôtel Rosapena – je me suis dirigé vers le premier tee avec une brise rafraîchissante et sous un ciel plombé d’octobre qui semblait prêt à décharger leur cargaison .

Armé d’un planificateur de parcours, d’un télémètre laser et d’une douzaine de balles, j’ai été plus tard content d’avoir chargé sur ce dernier, car jouer un nouveau parcours par moi-même – mes camarades de la veille jouaient ailleurs – vous garde la tête baissée tout en regardant où votre balle est allé une tâche délicate au mieux. Le parcours démarre du bon pied avec le par 4 d’ouverture joué d’un tee surélevé à un fairway flanqué de dunes imposantes de chaque côté, avec le green niché au coin par un dogleg de droite à gauche. Comme je l’ai découvert plus tard, ce trou a fourni l’instantané parfait de l’expérience St Patricks Links.

Tout d’abord, et il était évident dès mon premier putt que les greens ont beaucoup à mûrir. Avec une faible croissance causée par la sécheresse estivale, il leur faudra quelques saisons pour s’établir correctement, donc si vous pouvez en tenir compte, tout va bien. Sinon, il serait peut-être préférable de lui donner quelques années. Ton appel. Avec cet éléphant dans la pièce, et dûment noté, le reste du parcours semble exister depuis des années, avec des fairways froissés se frayant un chemin comme un tissu vert entre des dunes imposantes et des buttes herbeuses.

Heureusement, les fairways sont plus généreux qu’ils ne l’étaient à Ballyliffin, et ils sont considérablement plus conviviaux pour un plus large éventail de joueurs, les tees masculins étendant le parcours par 71 à 6 930 mètres de l’arrière, 6 490 du centre et 5 919 à l’extérieur. l’avant, et 5 136 des dames et un par de 72. Jouant sur les tees centraux et ayant fait des pars sur quatre des six premiers trous, j’en suis rapidement venu à la conclusion que c’était mon genre de liens. Il a permis une marge d’erreur sur le tee, mais a récompensé le jeu de fer précis et a mis l’accent sur l’imagination plutôt que sur la force brute.

Ce n’est que lorsque vous atteignez le départ surélevé du quatrième trou, un majestueux par 5, que l’immensité du parcours se révèle. Avec les trois premiers trous joués dans les dunes dans un splendide isolement, le quatrième ouvre une vue sur la plage et la baie de Sheep Haven, avec les dunes et les rubans du fairway qui s’étendent sous vous. La terre et le parcours de golf semblent se fondre en un seul, créant une sensation très naturelle et spontanée et offrant une expérience de liens contrairement à beaucoup d’autres que j’ai eues auparavant.

De nombreux fairways semblent entrer en collision avec les greens sans distinction majeure entre les deux – bien que cela changera sans aucun doute en été et lorsque les greens pourront être raccourcis – mais cela m’a certainement donné tout l’encouragement dont j’avais besoin pour obtenir le putter à l’extérieur des marges et au-delà. Contrairement à de nombreux links traditionnels, beaucoup de vastes greens ont des pentes diaboliques, et si certains diront sans doute qu’ils ne sont pas typiques du genre, ils ne pourront jamais les accuser d’être ennuyeux.

Le quatrième et le cinquième sont les deux seuls trous qui courent dans la même direction, donc les deux seuls trous avec le vent dans la même direction. Il y a une bonne variété même aux normales 3. Aucun d’entre eux ne joue à plus de 180 mètres des tees centraux, mais ils jouent dans trois directions différentes, avec des réglages en montée et en descente. Si la variété est le piment de la vie, St Patricks Links coche beaucoup de cases à cet égard, sans trous ressemblant à distance à un autre.

Le point culminant du neuf de retour est sans aucun doute le 14, un large par 4 en dogleg qui vous oblige à frapper le lecteur directement vers la mer, avant de virer à droite pour frapper une longue approche de fer vers un green bien défendu qui est perché à quelques mètres de la plage. Ceci est rapidement suivi d’un par 3 de 130 mètres en montée, où seul le haut du drapeau peut être vu depuis le départ. Le 16e est un par 4 de 487 verges, dont le fairway s’approche de façon spectaculaire autour de la barre des 300 verges où un par semblera durement gagné. Le tour, à mon avis, se termine par un gémissement plutôt que par un bang avec le par 3 17e à 170 mètres et le par 4 18e à 350 mètres sans battre le pouls ni avoir l’impression que le tour atteignait un crescendo.

Portant mon chapeau le plus équilibré, St Patricks Links a des trous vraiment époustouflants et est situé dans un terrain spectaculaire, mais il y a des trous oubliables et le conditionnement du parcours, en particulier ces greens, signifie qu’il faudra un certain temps avant un vrai évaluation de ses mérites en tant qu’expérience de golf, notamment en termes de rapport qualité-prix – le green fee est de 200 € – peut être faite. L’absence de son propre club-house et de nombreuses installations hors du terrain sur place ne fait qu’ajouter au sentiment que ceux qui ont insisté pour jouer ici à l’ouverture ont estimé qu’ils avaient un peu changé, mais il ne fait aucun doute que ce terrain sera un incontournable. sur n’importe quel itinéraire dans cette partie du monde pour les années à venir.

Plus tard dans la soirée, campant au bar de l’hôtel Rosapenna, je me suis réuni avec mes collègues golfeurs pour échanger des récits de nos parties respectives. Ils avaient joué au North West Golf Club, un club privé vieux de 130 ans sur les rives du Lough Swilly, où 18 trous attirent l’attention sur une étroite bande de terre entre l’eau et . Décrit comme «Ireland’s St Andrews», en raison de ses fairways froissés et de ses verts de fétuque, ils ont déclaré qu’il offrait un test plus doux que son prédécesseur.

Le lendemain matin, rafraîchis par un petit déjeuner irlandais complet, nous partons à la recherche du Portsalon Golf Club, la dernière étape de mon itinéraire. Le trajet de 24 km nous a conduits à travers des paysages spectaculaires, avec des routes étroites serpentant autour des rives de Mulroy Bay et de Kincrum Lough, avant de déboucher à Portsalon Beach et son club de golf éponyme.

Avec la marée basse sur la baie de Ballymastoker, le soleil qui brillait à travers de fins nuages ​​et le vent un simple zéphyr, les conditions étaient presque parfaites pour ma dernière sortie du voyage. L’un des neuf clubs fondateurs de la Golf Union of Ireland, le golf est joué à Portsalon depuis 1891, et bien que le parcours ait été considérablement réaménagé en 2000 – encore une fois par cet homme Pat Ruddy – il a fourni un terrain d’essai pour le golf local. golfeurs et un flux constant de visiteurs depuis plus de 130 ans.

À un peu plus de 6 193 mètres des tees arrières, mais jouant toujours à un par de 72, Portsalon est un parcours court et rafraîchissant, où le défi n’est pas en longueur depuis le tee, mais en trouvant la bonne partie du fairway à partir de laquelle attaquer greens souvent bien entretenus.

Parmi une demi-douzaine de trous extraordinaires, le second, un par quatre de 390 mètres, est un point culminant précoce avec le tee surélevé offrant une vue imprenable, quoique quelque peu distrayante, sur la baie, tandis que le fairway en contrebas se courbe doucement autour de la plage. Le défi consiste à juger de la plage que vous voulez – ou êtes capable – de porter – avec le coup le plus courageux laissant un coup beaucoup plus court vers le green. Je suis sorti tout de suite, tellement bien, et j’ai dû m’allonger avec mon deuxième devant un ruisseau de marée surplombant le green et j’étais heureux de repartir avec un cinq et ma balle toujours intacte.

Les cinq trous suivants longent la mer, avec le 4ème – ‘Valley’ avec un fusil de chasse droit par 5 avec des dunes imposantes de chaque côté, et le 5ème, un long par 3, sont mes préférés. Le 3e partage un green avec le 9e, tout comme le 4e avec le 8e, donnant au parcours une sensation encore plus St Andrews, mais sert également à être un peu déroutant pour les visiteurs débutants.

Après le 7e, un court par-4 avec une soucoupe diaboliquement inversée d’un green, le parcours tourne légèrement vers l’intérieur des terres en se dirigeant vers le club-house à travers un joli mélange de trous naturels encore très liés qui présentent plus de changements d’élévation et le coup de départ occasionnel à l’aveugle . Les deux derniers trous sont tous deux joués en montée, le par 5 17 nécessitant trois coups décents pour atteindre le green surélevé, tandis que le 18 a un fairway à deux niveaux pour s’attaquer – prenez celui de droite pour une meilleure vue du green. Un canal profond devant le green – qui, bizarrement, est utilisé pour permettre aux piétons de traverser la plage – engloutirait sûrement n’importe quelle balle de golf s’il n’y avait pas un filet à mailles épaisses qui empêche un coup d’approche bas d’éliminer un surfeur sans méfiance. .

Dans l’ensemble, Portsalon est un plaisir absolu à jouer du début à la fin. C’est un véritable lien, mais sa longueur le rend jouable pour tous les niveaux de golfeur, alors qu’il existe de nombreuses options stratégiques pour permettre des jeux agressifs impliquant des risques et des récompenses. De plus, le club-house quelque peu rudimentaire offre une vue imprenable sur la baie et propose un déjeuner décent et une Guinness encore meilleure. Et vous ne pouvez pas demander plus.

Bien sûr, il y a beaucoup d’autres parcours le long du Wild Atlantic Way que je n’ai pas pu jouer – les parcours Old Course à Ballyliffin, Sandy Hills et Old Tom Morris à Rosapenna et Narin & Portnoo est au nombre de quatre, mais les trois que j’ai joués ont certainement aiguisé mon appétit de revenir pour plus de ce que le délicieux Donegal a à offrir.

Ballyliffin Golf ClubGreen Fees : (été en milieu de semaine) : Old Course 160 € ; Liens clinquants 200 €

W : ballyliffingolfclub.com T : +353 74 937 6119

Hôtel Rosapenna & amp; Golf Resort Green fees : Old Tom Morris 150 €, Sandy Hills 150 €, St Patricks Links 200 € (14 avril – 22 octobre). Un billet pour un tour sur les trois coûte 400 €, vous permettant d’économiser 100 €.

W : rosapenna.ie T : +353 74 915 5301

Sources :